Los orígenes del León y su preocupante conservación

Un estudio reciente, liderado por un equipo internacional de científicos , analizó el ADN de algunos fósiles de leones conservados en colecciones y museos de todo el mundo revelando los secretos mejor guardados de estos majestuosos animales.Vivieron hace unos 124.000 años. Los leones modernos evolucionaron en dos grupos: uno vive en el este y el sur de África, el otro incluye animales en el centro y oeste del continente africano y en la India.Este segundo grupo está ahora amenazado, lo que supone que la mitad de la diversidad genética de los leones está en peligro de extinción, poblaciones enteras han sido borradas por la actividad humana.

El estudio reveló que la única especie de león que persiste hoy en día, Panthera leo, apareció por primera vez en sudeste de África, algo que sugerían investigaciones previas.Los leones que vivían en el sur y el este del continente se separaron de los del oeste y el norte, y las diferencias genéticas entre estos dos grupos se mantienen en la actualidad.Hace alrededor de 51.000 años, África se secó y el Sahara se extendió, separando a los leones del oeste de los del norte. Al mismo tiempo, los felinos del oeste ampliaron sus dominios hacia el centro del continente, que se tornó inhabitable.
Desde entonces, los grandes ríos de África, incluyendo el Nilo y el Níger, han ayudado a mantener a estos grupos de leones separados.Mucho después, hace 5.000 años, otro grupo de animales dejó África y llegó hasta lo que hoy es Irán, en Medio Oriente.Pero estos leones se extinguieron.Los hallazgos de este estudio son importantes para los esfuerzos de conservación de los leones modernos.

Quedan menos de 400 leones asiáticos (P. leo persica), que viven en la península india de Kathiawar. La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza considera que esta subespecie está en peligro de extinción.
“Las poblaciones de leones en África central y occidental, que han disminuido drásticamente en las últimas décadas, están más estrechamente relacionadas con el león de India que con los leones de Somalía o Botswana”.

Se estima que cerca de un tercio de los leones africanos desapareció en los últimos 20 años.
Según Bernett y sus colegas científicos,es especialmente preocupante la situación de los leones del oeste y centro del continente, que pueden estar muy cerca de la extinción con alrededor de 400-800 y 900 leones vivos respectivamente en cada región.
De estas subespecies se mantienen relativamente pocos en los zoológicos con fines de conservación.Si es así, y los leones del Atlas están de verdad extinguidos, entonces el nuevo estudio sugiere que los estrechamente emparentados leones de India podrían ser reintroducidos en su hábitat, como una forma de recuperar los leones en el norte de África.

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